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Landmark EJ ruling sparks legislative reckoning in Va.

Mehr als ein Jahr nach einem einschneidenden Urteil eines Bundesgerichts wird Virginia zu einer Fallstudie darüber, ob der Schutz der Umweltgerechtigkeit gesetzlich verankert oder durch rechtliche und behördliche Auseinandersetzungen behindert werden kann.

Im Januar 2020 verurteilte das 4. US-Berufungsgericht das Virginia Department of Environmental Quality (DEQ), weil es die Risiken des Baus einer Erdgaskompressorstation entlang der inzwischen eingestellten Atlantikküstenpipeline in einer von befreiten Sklaven gegründeten Gemeinde nicht ausreichend untersucht hatte nach dem Bürgerkrieg. Die wegweisende Entscheidung veranlasste DEQ, einen Regelsetzungsprozess einzuleiten, um die Eignung des Standorts für Projekte zur Erlangung von Luftgenehmigungen zu bestimmen.

Das Gerichtsurteil stärkt nun auch allmählich die Bemühungen der Gesetzgeber von Virginia, einkommensschwache und Minderheitengemeinschaften im Bundesstaat zu schützen, sagen Unterstützer.

“Umweltgerechtigkeit hat eine große Priorität”, sagte Senatorin Jennifer McClellan (D) kürzlich in einem Interview gegenüber E&E News. “Wenn man weiß, dass es Gemeinden gibt, die von diesen Projekten unverhältnismäßig stark betroffen sind und nichts dagegen unternehmen, ist das definitiv nicht gerecht.”

“Ich denke, es ist das, was uns der Fall des 4. Bezirks ohne weitere Anweisungen der Legislative gezeigt hat. Ich bin mir nicht sicher, ob sie es ganz schaffen werden”, sagte sie.

Ein Gesetzentwurf, den McClellan in diesem Jahr von der Generalversammlung von Virginia mitgetragen hatte, hätte Unternehmen, die neue große industrielle Verschmutzungsquellen wie Kompressorstationen und Mülldeponien planen, nachweisen müssen, dass sie vor der Beantragung einer DEQ-Genehmigung Kontakt zu Gemeinden für Umweltgerechtigkeit aufgenommen haben.

Der Gesetzentwurf war auf eine Empfehlung des Council on Environmental Justice des Staates zurückzuführen, einem Beratungsgremium, das die Bedenken von einkommensschwachen und Minderheitengemeinschaften untersuchen sollte.

„Man muss die Auswirkungen des vorgeschlagenen Projekts auf die Gemeinde wirklich bedenken“, sagte McClellan, der Richmond vertritt. Der Gesetzentwurf kam nicht aus dem Ausschuss heraus, aber McClellan sagte, sie sei optimistisch, was die Zukunft der Reform der Umweltgerechtigkeit in Virginia angeht.

In den letzten Jahren hat der Gesetzgeber Definitionen von Begriffen wie “Umweltgerechtigkeitsgemeinschaft” kodifiziert und den Rat für Umweltgerechtigkeit zu einer festen Einrichtung gemacht.

Im Rahmen des Haushaltsverfahrens haben die Gesetzgeber auch die behördenübergreifende Arbeitsgruppe für Umweltgerechtigkeit eingerichtet. Seine 10 Koordinatoren für Umweltgerechtigkeit weisen staatliche Stellen an, der Generalversammlung Pläne zur Ausarbeitung und Umsetzung von Umweltgerechtigkeitsstrategien vorzulegen.

Diese Schritte haben Virginia den Grundstein gelegt, sich in die „Nähe“ einzutauchen, um benachteiligten Gemeinden Schaden zuzufügen – aber es gibt noch viel zu tun, sagte Jay Ford, Outreach-Koordinator bei der Chesapeake Bay Foundation.

“Diese Grundsatzerklärungen sind jetzt das Gesetz von Virginia”, sagte Peggy Sanner, Geschäftsführerin der Stiftung. “Aber sie schaffen nur wenige konkrete Bestätigungspflichten seitens der Agenturen.”

„Umweltungerecht“

Trotz der legislativen Schritte drängen Befürworter Virginia, mit neuen Schutzmaßnahmen für die Umweltgerechtigkeit weiter zu gehen.

Die Chesapeake Bay Foundation hat den Staat gedrängt, seine Methoden zur Untersuchung von Risiken von der Energieinfrastruktur bis hin zu Vierteln mit niedrigem Einkommen und farbigen Gemeinschaften zu verbessern.

Die Kompressorstation an der Atlantikküste, die in der Gemeinde Union Hill im Buckingham County in Virginia gebaut werden soll, war das Projekt, das letztes Jahr die Entscheidung des 4. Kreises beflügelte.

Das Gericht ermahnte die staatlichen Aufsichtsbehörden und warnte, dass Umweltgerechtigkeit “nicht nur ein zu überprüfendes Kästchen” ist (Energywire, 8. Januar 2020).

In jüngerer Zeit hat die Chesapeake Bay Foundation Widerstand gegen eine Kompressorstation erhoben, die Erdgas entlang der Mountain Valley-Pipeline transportieren soll, die einer Route durch Virginia und West Virginia folgt, ähnlich der geplanten Route der Atlantikküste.

Wie beim Buckingham County-Projekt befindet sich die Lambert-Station von Mountain Valley im Banister District von Pittsylvania County in einer Gemeinde, die zuerst von befreiten versklavten Menschen gegründet wurde.

Das Projekt für fossile Brennstoffe soll Erdgas aus der noch unvollständigen Mountain Valley-Pipeline in die geplante Southgate-Erweiterung des Projekts nach North Carolina fördern. Anwohner sind einem erhöhten Verschmutzungsrisiko durch die geplante Anlage ausgesetzt, die sich in der Nähe von zwei anderen bestehenden Kompressorstationen befinden würde (Energywire, 14. Juni).

Die Chesapeake Bay Foundation und andere Gegner des Lambert-Projekts sagen, dass Entwickler und staatliche Aufsichtsbehörden die kumulativen Auswirkungen der Einrichtungen nicht berücksichtigt und eine Analyse der erwarteten Emissionsauswirkungen unsachgemäß auf einen Umkreis von 1 Meile um die Kompressorstation beschränkt haben (Energywire, 20. Juli) .

Kritiker des Projekts sagten auch, dass die Genehmigung einer Genehmigung für eine Kompressorstation, die Gas aus der noch unvollständigen Mountain Valley-Pipeline fördern soll, verfrüht ist.

Trotz des Urteils des 4. Bezirks über die Station in Buckingham County sei das Verfahren des DEQ für das öffentliche Engagement „ökologisch ungerecht“ geblieben, sagte Kay Ferguson, Co-Direktor von ARTivism Virginia, in einer virtuellen öffentlichen Anhörung, die Anfang des Jahres von staatlichen Aufsichtsbehörden abgehalten wurde. DEQ reagierte nicht auf eine Bitte um Stellungnahme.

Der Analyseentwurf von DEQ ergab, dass die Lambert-Station voraussichtlich die Feinstaubbelastung um fast 30 Prozent erhöhen und die zulässigen Schwellenwerte überschreiten wird, sagte Jolene Mafnas, eine Organisatorin von Food & Water Watch in Virginia, den staatlichen Aufsichtsbehörden in derselben öffentlichen Anhörung.

Emissionen von Feinstaub, Benzol, Formaldehyd und Lachgas können das Risiko von Gesundheitsproblemen wie Asthma, Herzinfarkt und manchmal Krebs erhöhen, sagte sie.

Der Schutz der Umweltgerechtigkeit, der derzeit in der Gesetzgebung von Virginia geprüft wird, würde wahrscheinlich zu spät kommen, um den Verlauf der Lambert-Anlage in Mountain Valley zu ändern, sagte Ford von der Chesapeake Bay Foundation.

Fortschritte bei der Gesetzgebung seien jedoch ein wichtiger Schritt für die Bewohner des Bundesstaates.

“Wo der Gummi auf die Straße trifft, sind wir jetzt”, sagte er.

„Jobkiller“?

Bemühungen, den Schutz für gefährdete Gemeinschaften auszuweiten, stoßen auf wirtschaftliche Bedenken, die von einigen Gesetzgebern in der Generalversammlung von Virginia geäußert wurden.

Zu dieser Gruppe gehört der staatliche Senator Chap Petersen (D), der den Ausschuss leitet, in dem McClellans Gesetzentwurf, der die Öffentlichkeitsarbeit für Umweltgerechtigkeit als Bedingung für einen DEQ-Genehmigungsantrag forderte, starb.

“Eine große stationäre Quelle von Luftverschmutzung klingt nach einer schlechten Sache”, wurde Petersen in der Virginia Mercury in einer Anhörung über den Gesetzentwurf zitiert. „Es ist auch ein Job für jemanden. Es ist auch eine Produktionsstätte.

“Und wenn wir dieses Gesetz in seiner jetzigen Form verabschieden”, fuhr er fort, “befürchte ich, dass es in ländlichen Gegenden ein Jobkiller wird, wie Sie ihn noch nie zuvor gesehen haben.”

Petersen war zum Zeitpunkt der Veröffentlichung nicht erreichbar, um diesen Artikel zu kommentieren.

Seine Besorgnis wird von lokalen Beamten geteilt, die auf das Potenzial von Industrieinvestitionen zur Stützung knapper Budgets hingewiesen werden.

Im Fall der geplanten Kompressorstation Lambert nannten lokale Beamte und einige Anwohner die erwarteten Steuereinnahmen des Landkreises als Hauptgrund für die Unterstützung des Projekts.

Die Einrichtung soll dem Landkreis jährlich 1,4 Millionen US-Dollar an Steuereinnahmen einbringen, sagte Charles Miller, der den Banister District im Pittsylvania Board of County Supervisors vertritt, den staatlichen Aufsichtsbehörden während einer öffentlichen Anhörung.

“Dies könnte uns helfen, große Arbeitgeber für den Landkreis zu gewinnen”, sagte er.

Der Bau der Kompressorstation wäre eine wichtige wirtschaftliche Entwicklung für einen Teil von Virginia, der um die jetzt schwindende Kohleindustrie herum gebaut worden war, sagte Chadwick Dotson, ein Juraprofessor und pensionierter Richter, der in Pittsylvania County lebte.

„Wir brauchen dringend ein Denken über den Tellerrand hinaus, um eine Wirtschaft aufrechtzuerhalten, die es unseren Kindern, einschließlich meiner beiden, ermöglicht, hier zu leben und zu gedeihen“, sagte Dotson in öffentlichen Kommentaren.

Bedenken hinsichtlich der wirtschaftlichen Auswirkungen der Kodifizierung von Umweltgerechtigkeitsstandards könnten übertrieben sein und potenzielle Vorteile für Entwickler ignorieren, sagte Julius Redd, Direktor der Firma Beveridge & Diamond PC.

“Ein Teil der Ironie der Opposition ist, dass eine klare Gesetzgebung einen Teil dieser Unsicherheit in standardisierten Genehmigungs- und Analyseprozessen beseitigen kann”, sagte Redd.

Er fügte hinzu, dass es wichtig sei, den Beitrag der Industrie bei der Vorlage und Umsetzung von Umweltgerechtigkeitsgesetzen zu erhalten.

Das Urteil des 4. Bezirks im vergangenen Jahr hat einige Unternehmen dazu veranlasst, ihre eigenen Geschäftspraktiken zu überprüfen und zu überarbeiten, um „ihr Risiko, ähnlichen Herausforderungen ausgesetzt zu sein, zu mindern“, sagte er.

“Anekdotisch hat es eine Wirkung gezeigt”, sagte Redd über die Entscheidung des Gerichts.

Unternehmen wie Mountain Valley haben erklärt, dass sie Virginias Bemühungen begrüßen, die Anforderungen an die Umweltgerechtigkeit zu klären.

„Trotz der Unklarheiten in den aktuellen Regulierungsprozessen hat sich Mountain Valley verpflichtet, eine umfassende und gründliche regulatorische Überprüfung durchzuführen“, schrieb Natalie Cox, Sprecherin von Mountain Valley Pipeline LLC, in einer E-Mail.

„Dazu gehört eine solide Gelegenheit zur Beteiligung der Öffentlichkeit, beginnend mit dem Start von Projekten bis hin zu deren Entwicklung“, sagte sie.

Cox sagte, das Unternehmen habe vier Stipendien in Höhe von 5.000 US-Dollar für High-School-Studenten für den Besuch eines örtlichen Community College übernommen und versucht, „langfristige Beziehungen“ mit Bewohnern der mehrheitlich schwarzen Gemeinde aufzubauen, in der die Lambert-Station gebaut werden würde.

„Wir sind stolz darauf, mit allen Parteien kooperativ und kollaborativ zusammenzuarbeiten und bleiben bereit, mit Gegnern zusammenzuarbeiten, um ihre Bedenken auszuräumen“, schrieb Cox.

NICHT reformieren

McClellan unterstützt derzeit einen Gesetzentwurf, der dauerhaft eine behördenübergreifende Arbeitsgruppe einrichten soll, die für die Untersuchung der Arbeit der staatlichen Behörden zuständig ist, um Bedenken hinsichtlich der Umweltgerechtigkeit anzugehen.

Sie hofft, dass die Gesetzgebung – und eine Version des DEQ-Genehmigungsgesetzes, das sie mitfinanziert hatte – im nächsten Jahr in irgendeiner Form verabschiedet werden könnte.

DEQ überdenkt auch seinen eigenen Ansatz zur Genehmigung von Projekten als Reaktion auf die Entscheidung des 4. Bezirks im letzten Jahr.

Das Gericht stellte fest, dass es für DEQ nicht ausreicht, festzustellen, dass ein Projekt den nationalen Luftqualitätsstandards oder den Emissionsstandards von Virginia entspricht. Stattdessen, so das Gericht, hätte die Behörde prüfen sollen, wie sich die Emissionen speziell auf die Bewohner von Union Hill ausgewirkt hätten, wo sich die Kompressorstation von Buckingham County befunden hätte.

DEQ befindet sich noch in der Anfangsphase der Entwicklung einer Regel, um die Bedenken des Gerichts auszuräumen, sagte Sanner von der Chesapeake Bay Foundation.

“Meine Kristallkugel zeigt noch nicht, was dabei passieren wird”, sagte Sanner. “Die Frage für die Regulierungsbehörden wird sein, wie die Standorteignung so definiert werden kann, dass die kumulierten Auswirkungen auf die Bürger ausgeglichen oder angemessen berücksichtigt werden.”

DEQ kündigte im April auch die Schaffung eines neuen Büros für Umweltgerechtigkeit an, das von Renee Hoyos geleitet wird, die sich jahrelang in Tennessee für Umweltgerechtigkeit eingesetzt hatte.

McClellan sagte, wenn staatliche Aufsichtsbehörden ernsthaft Umweltgerechtigkeit angehen wollen, müssen sie die sozialen und gesundheitlichen Kosten – nicht nur die wirtschaftlichen Folgen – für die umliegende Gemeinschaft berücksichtigen, bevor sie entscheiden, ob ein Projekt vorangetrieben werden soll.

Unternehmen stehen auch unter Druck von Kunden, Entscheidungen zu treffen, die weniger Auswirkungen auf die Umwelt haben, fügte McClellan hinzu.

„Letztendlich ist der Klimawandel nicht nur ein ernstes Thema – es ist ein existenzielles Thema“, sagte sie. “Auf Kosten der Gesundheit unseres Planeten Geschäfte anzuziehen, ist sehr kurzsichtig.”